Il Medioevo fu dominato da una cultura di carattere religioso, infatti gli intellettuali erano uomini di Chiesa e sia la realtà che la storia venivano interpretate come manifestazioni di un disegno divino. La figura del monaco, aveva incarnato perfettamente l’ideale dell’uomo medievale che abbandonava tutto per dedicarsi solamente alla vita religiosa, ma questo ormai già alle soglie del XIV sec. non soddisfaceva più gli uomini di successo dei comuni italiani, cioè i mercanti, i giuristi e i banchieri.

Tra la fine del XIV e l’inizio del XV si formò quindi in questa Italia dei Comuni e delle Signorie una nuova visione del mondo che si diffuse rapidamente in Europa e fu definita: Umanesimo, perché richiamava la letteratura classica in contrapposizione alla Scolastica (filosofia cristiana medievale) che metteva Dio al centro delconoscenza e della sapienza; e Rinascimento perché gli intellettuali di questo periodo erano convinti di essere protagonisti di una rinascita della cultura dopo la crisi medievale.

Un tema fondamentale dell’ Umanesimo fu la valorizzazione dell’Uomo e l’esaltazione della sua dignità, infatti venne posto al centro del mondo, perché veniva considerato come il protagonista di una storia e lo si giudicava inoltre capace di dominare la natura. Questa nuova esaltazione dell’uomo però non cancellò la fede religiosa;  l’uomo poteva servire Dio senza il bisogno di ritirarsi in monastero. Le innovazioni dell’Umanesimo furono preparate già nel corso del Medioevo da autori come Boccaccio e Petrarca.

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Gli umanisti portarono alla luce i manoscritti di autori antichi dimenticati nel corso dei secoli. Si diffuse la conoscenza della lingua e della letteratura greca visto che numerosi intellettuali greci si andavano trasferendo in Italia sotto dalla minaccia dei Turchi. Gli Umanisti erano convinti di essere protagonisti di una Rinascita della civiltà dopo le tenebre del Medioevo, che era stato invece un periodo decadente.

Molti studiosi hanno discusso sulla differenza tra Rinascimento e Umanesimo, ma oggi si ritiene che si tratti di un unico periodo, cioè il Rinascimento che comprende sia il Quattrocento che il Cinquecento con una semplice distinzione: nella prima fase detta “Umanesimo”, si esaltava la concezione dell’Uomo e l’interesse per i classici, mentre nella seconda fase detta “Rinascimento”, la cultura raggiunse il suo massimo splendore attraverso le opere letterarie e artistiche mettendo a frutto le conquiste dell’Umanesimo.

Nelle corti del Rinascimento si diffuse la figura dell’intellettuale cortigiano: un intellettuale laico, per la prima volta legato dunque alla corte di un signore e non più alla Chiesa. Gli intellettuali legati alla Chiesa non scomparvero, ma la Chiesa perse il monopolio e il controllo della cultura. In questa epoca ci fu inoltre per gli intellettuali la possibilità di essere accolti a corte da un mecenate (dal nome del patrizio romano che si circondò di artisti e scrittori durante il regno di Augusto, proteggendoli e favorendo le loro arti). Il signore, in cambio dei loro servigi, garantiva agli intellettuali il loro mantenimento. Figura tipica dell’intellettuale cortigiano fu Ludovico Ariosto e dopo di lui Torquato Tasso. La corte era un luogo frequentato da letterati e filosofi, ma essi non erano completamente autonomi in quanto erano al servizio del potere. La cultura però rivendicò il proprio diritto e uno dei processi più significativi fu la laicizzazione della cultura, che cominciò a diventare autonoma e indipendente, in particolare dalla Chiesa e dalla religione.

 

 

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